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Le (non) sens des cadeaux de Noël

La saison des cadeaux de Noël est de nouveau bien terminée.

Beaucoup d’entre nous ont donné et reçu des cadeaux de la famille et des amis.

Ce fut en général une expérience heureuse: ouverture des paquets, rire et crier tout en touchant et en montrant le vêtement, le jouet ou le livre qui étaient cachés dans les emballages.

Du pur plaisir.

Cependant, les économistes ont des problèmes avec toute cette excitation et énergie qui est dépensée liée pour les cadeaux de Noël.

C’est inefficace.

Et l’efficacité est un concept sacré pour les économistes: rien en économie peut être inefficace.

Dans le contexte des cadeaux de Noël, cette inefficacité peut être décrite comme suit: lorsque j’achète un cadeau pour un ami, je ne suis jamais sûr qu’il appréciera ce cadeau. Je ne connais qu’imparfaitement les préférences de mon ami. Il y a donc une chance que je donne quelque chose pour lequel mon ami n’aurait jamais payé lui-même les 50 euros que j’ai dépensés.

Encore pire: si je suis un individu paternaliste et intolérant, je vais, convaincu de la supériorité de mes préférences, acheter un cadeau que mon ami devra trouver fantastique. Habituellement, ce n’est pas le cas et les chances sont grandes que mon ami n’aurait pas voulu donner un centime pour cela.

Le noyau de l’inefficacité, selon les économistes, est que le donateur dépense plus pour le cadeau que ce que le destinataire lui-même voudrait payer pour cela.

Dans un célèbre article, Joel Walfogel, professeur d’économie à la Carlson School of Management, a calculé l’étendue de cette inefficacité dans la distribution de cadeaux de Noël en Amérique en 1993.

Sa conclusion est que cette efficacité représente 10 à 30% de la valeur des cadeaux.

En d’autres termes, pour les destinataires des cadeaux de Noël, leur valeur monétaire était de 10 à 30% inférieure à ce que le donateur avait payé pour cela.

Une pure perte pour la société.

Il est donc intéressant pour l’économiste de résoudre ce problème.

La solution? Au lieu d’un vêtement ou d’un livre, vous donnez de l’argent.

Cela permet au destinataire du cadeau de choisir quel vêtement ou livre acheter. Il ou elle paiera exactement autant pour le cadeau que ce que vous avez vous-même payé en tant que donateur.

La perte d’efficacité est nulle.

Dans sa forme extrême, cette analyse économique conduit à l’absurdité.

Parce que si nous nous donnons tous une enveloppe à Noël avec de l’argent, la prochaine étape est rapidement franchie.

Si je mets 100 euros dans une envelppe pour ma femme et qu’elle met le même montant dans son enveloppe pour moi, alors nous arrêterons rapidement cette comédie et n’échangerons plus d’enveloppes.

Ou si elle a l’intention de mettre plus d’argent que moi, alors nous pouvons simplement mettre le montant net dans une enveloppe qu’elle me donne ensuite.

Il ne reste pas grand-chose du plaisir de distribuer des cadeaux de Noël.

Il se passe donc plus lorsque nous distribuons des cadeaux de Noël que ce que l’analyse économique en fait.

En d’autres termes, comment expliquer que les gens continuent de distribuer des cadeaux malgré le fait que tout cela soit inefficace?

Les psychologues et les sociologues ont essayé de répondre à cette question.

Voici la réponse qui me semble la plus convaincante.

Quand je mets du temps, de l’énergie et de l’argent pour trouver un cadeau pour ma femme avant Noël, je lui donne aussi le signal que je l’aime.

Je lui montre que je suis prêt à penser à ce qu’elle aimerait et que je suis prêt à passer du temps à chercher le meilleur cadeau pour elle.

Cette recherche n’est pas toujours facile.

Mais c’est parce que la recherche est parfois difficile qu’elle donne un signal fort de l’amour pour ma femme.

Avec un billet de banque dans une enveloppe, je me débarrasse (trop) facilement du problème.

En fait, je donne le signal que je ne veux pas investir temps et énergie dans la recherche d’un cadeau.

Cela peut s’interpréter comme un signal d’amour négatif.

Il existe sans aucun doute d’autres raisons psychologiques et sociologiques pour lesquelles la culture des cadeaux de Noël subsiste malgré la perte d’efficacité.

Pour moi, la fonction de signal du cadeau est suffisante.

Et cette fonction de signal peut faire en sorte que la valeur du cadeau pour ma femme soit supérieure au prix que j’ai payé.

Cela dit, les économistes ont également partiellement raison.

Il y a souvent une grande différence entre les préférences du donateur et du récepteur.

Ce problème a conduit à toute une industrie de quasi-argent sous forme de toutes sortes de bons que vous pouvez échanger dans les magasins, des hôtels, des restaurants, etc..

Je peux vivre avec ça parce que je ne veux pas investir autant de temps et d’énergie pour tous mes amis à trouver le bon cadeau que ce que je fais pour ma femme.

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